Amazing Grace Hopper

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Admirable, increíble, perseverante, extraordinaria… así definía todo aquel que había tenido la oportunidad de conocer a la contraalmirante y programadora Grace Murray Hopper.

TEXTO POR QUIQUE ROYUELA
ARTÍCULOS | MUJERES DE CIENCIA
GRACE HOPPER | INFORMÁTICA | TECNOLOGÍA
8 de Febrero de 2017

Ilustración-gif de portada por Angela Hsieh Illustration.

Esta licenciada (y profesora) en matemáticas y física, además de doctora por la Universidad de Yale, entró a formar parte de la Reserva Naval de Estados Unidos en plena Segunda Guerra Mundial. Fue destinada al departamento de proyectos computacionales de la Marina en la Universidad de Harvard donde trabajó en el desarrollo del computador Mark I (siendo la tercera persona en programar para este prototipo), para el que desarrolló varios tipos de aplicaciones, así como para los computadores Mark II y Mark III.

Amazing Grace. Un gif de Angela Hsieh Illustration

Tras unos años como investigadora en ingeniería y física aplicada en Harvard, pasó a formar parte como investigadora en matemáticas de la empresa Eckert-Mauchly, empresa que estaba fabricando computadoras y donde Amazing Grace desarrolló sus principales contribuciones en el campo de la informática, desarrollando, entre otras cosas, el primer compilador de la historia: el A-0, que traducía símbolos a un código máquina que era interpretado por el computador, permitiendo hacer un seguimiento exhaustivo de las llamadas a las rutinas de programación guardadas en la cinta magnética.

Al compilador A-0 le siguieron varias versiones, pero sin mucha duda la que más impacto tuvo en la industria posteriormente fue la B-0. Esta versión, también conocida como FLOW-MATIC, especificaba el uso de un lenguaje cuyas primitivas daban lugar a sentencias similares a la lengua inglesa. Esto aumentaba su legibilidad y lo convertía en un lenguaje cercano para un mayor número de usuarios por lo que fue el primer lenguaje para el proceso de datos que se utilizó en el campo de la contabilidad, principalmente para el cálculo de nóminas, una de las primeras aplicaciones que no había sido desarrollada con fines científicos. Además, marcó las bases de lo que más tarde sería el lenguaje de programación COBOL, del que más tarde desarrollaría herramientas software de validación para su uso en la Marina.

El objetivo de Grace Hopper en su incursión en la empresa privada fue el de tratar de desarrollar software que hiciera accesibles los ordenadores para el público general. De hecho, su intuición en este aspecto le llevó a programar el UNIVAC I, una de las primeras computadoras fabricadas en masa pensada para su uso en el área empresarial y administrativo. La versión A-2 del compilador diseñado por Hopper se proporcionaba a los clientes y se les invitaba a enviar de vuelta sus mejoras sobre el código, por lo que posiblemente también se trate del primer software open source —programa informático de código abierto— gratuito. 

Grace Cooper a la estación de control del UNIVAC I. Créditos: Wikipedia

Con 61 años dejó el mundo de la empresa privada para volver al servicio activo en la Marina en el servicio de automatización de datos donde se retiró en 1986 con, sí, efectivamente, 80 años. Sin embargo, Amazing Grace solo se retiró de la Armada, pues se incorporó como asesora en Digital Equipment Corporation donde estuvo trabajando unos años más hasta su muerte el 1 de enero de 1992, con 86 años.

Recibió en vida multitud de reconocimientos y distinciones, entre ellas el apodo de Abuela del COBOL, pero uno de los más significativos fue ser la primera mujer nombrada  miembro distinguido (Distinguished Fellow) de la British Computer Society. Sin embargo, para ella, el principal mérito con el que quería ser reconocida era por toda la gente joven que había formado.

Por su 107 cumpleaños, Google le dedicó su doodle.

Doodle

Hoy, en la semana que conmemora el Día Internacional de la Mujer y la Niña en la Ciencia, nosotros la recordamos por ser fuente de inspiración para muchas mujeres y hombres en la ciencia y la tecnología.

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