Los que todo lo ven

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En este artículo vamos a hacer un circuito de turismo científico y un repaso por los principales observatorios y radiobservatorios astronómicos del mundo, todos ellos visitables (y recomendables).

TEXTO POR NAHÚM MÉNDEZ
ILUSTRADO POR ELABRELATAS
ARTÍCULOS
ASTRONOMÍA | OBSERVATORIOS | RADIOBSERVATORIOS
28 de Septiembre de 2016

A partir de este artículo surgió la infografía «Los que todo lo ven» realizada por El abrelatas y publicada en el episodio 1 de la segunda temporada de Principia Magazine y que puedes adquirir desde aquí.

Infografía de observatorios y radiobservatorios astronómicos - principia
Infografía «Los que todo lo ven» de observatorios y radiobservatorios astronómicos. Por El abrelatas para Principia Magazine T2E1

Observatorios

  1. El observatorio del Roque de los Muchachos alberga el telescopio óptico más grande del mundo, con un diámetro de 10,4 metros: el Gran Telescopio de Canarias, o GranTeCan, cuyo funcionamiento para observaciones científicas data del año 2009. Se encuentra en la isla de La Palma, a una altitud de más de 2396 metros sobre el nivel del mar. El espejo primario del telescopio pesa un total de 17 toneladas. También hay telescopios para observar el Sol que aportan datos muy importantes sobre nuestra estrella. Se puede visitar todos los días de la semana, del 15 de junio al 15 de septiembre, previa reserva, y el resto del año, los martes, viernes y sábados.

    Observatorio del Roque de los Muchachos - Principia


  2. El VLT (Very Large Telescope) se encuentra en el desierto de Atacama, en Cerro Paranal (Chile). Son cuatro telescopios idénticos de 8,2 metros de diámetro que pueden usarse por separado o combinados para conseguir una mayor resolución. Se encuentran a más de 2600 metros de altura y tienen aproximadamente 340 noches por año totalmente disponibles para observar gracias al clima seco del desierto de Atacama. Además, es uno de los observatorios astronómicos que mayor número de publicaciones científicas genera. Se puede visitar previo registro todos los sábados del año, de manera gratuita.

  3. En la cima del volcán Mauna kea (Hawái) se encuentra el mayor observatorio astronómico del mundo, con nueve telescopios y cuatro radiotelescopios. Entre otros, hay dos telescopios con diámetro de 8 metros y otros dos de 10. La altura del observatorio es de 4200 metros sobre el nivel del mar y cuenta con una atmósfera muy seca, lo que permite un gran rango de observaciones. Es visitable, pero tienes que subir en un vehículo 4x4 propio si quieres ver los telescopios, ya que no hay una carretera asfaltada. Si no puedes, hay un centro de visitantes a 2800 metros de altitud.

  4. El observatorio de Monte Palomar es uno de los veteranos del siglo XX. Su construcción data del año 1928 y se encuentra en el estado de California, a una altura de 1712 metros. Cuenta con varios telescopios, desde los que se han hecho algunos descubrimientos importantes, como el del cometa Shoemaker-Levy 9, en 1993, que colisionó contra Júpiter en 1994, y más de cuarenta objetos del Cinturón de Kuiper. Es visitable todos los días del año, de 9:00 a 15:00 horas, aunque si el tiempo es muy malo, podría estar cerrado el acceso.

  5. El observatorio de Monte Wilson, en el estado de California, comenzó a construirse en la primera década del siglo XX, comenzando por un par de telescopios solares y posteriormente astronómicos. Desde sus 1742 metros de altura (no es de los que se encuentran a mayor altitud) se han hecho grandes descubrimientos, desde la observación de que la galaxia de Andrómeda en realidad no se encontraba en la nuestra propia, a la expansión del universo. Es visitable los sábados y domingos.

    observatorio de Monte Wilson - Principia


  6. El Gran Telescopio Binocular, situado en el Monte Graham (Arizona, Estados Unidos), como su nombre indica son dos telescopios situados en paralelo con un diámetro de 8,4 metros cada uno, que permite la observación del mismo objeto simultáneamente con instrumentos diferentes, lo que a su vez reduce el tiempo de observación, aunque también se pueden combinar las observaciones de ambos telescopios para obtener más información. Es visitable desde la mitad de mayo a la mitad de noviembre.

  7. El observatorio de Calar Alto se encuentra en la Sierra de los Filabres (Almería) a más de 2100 metros de altura y fue inaugurado oficialmente en 1975. Actualmente, alberga cinco telescopios, entre ellos el más grande de la Europa continental, un reflector de 3,5 metros de diámetro. Es visitable previa reserva.

  8. El observatorio de La Silla es otro de los que podemos encontrar en el desierto de Atacama. A 2400 metros de altura. Cuenta con nueve telescopios que entre sus instrumentos tienen tecnología muy puntera. Es visitable los sábados salvo en julio y agosto, por la posibilidad de que nieve.

  9. Por su localización y vistas, el observatorio de Pic du Midi es quizás uno de los más espectaculares del mundo. Situado en los pirineos franceses, cuenta con seis telescopios, de los cuales dos se dedican a la observación solar. También es uno de los más veteranos que aún se conservan, ya que su construcción comenzó en el año 1878.

  10. La Estación de Amundsen-Scott, en el Polo Sur, seguramente sea el más remoto de todos los observatorios que existen. Situado en la llanura antártica, a más de 2800 metros, se encuentra el hogar de varios telescopios y radiotelescopios muy apreciados porque gracias al clima seco y frío son capaces de absorber una gran gama de longitudes de onda.

  11. El observatorio del Teide, situado en la isla de Tenerife, es uno de los grandes observatorios del mundo, a una altura de 2390 metros sobre el nivel del mar. Se inauguró en la década de los 60, escogiendo este sitio por la buena calidad de su atmósfera. Ahora mismo consta de cuatro telescopios solares y ocho nocturnos, además de varios telescopios de la empresa SLOOH. Es visitable previa reserva y los días 3 y 4 de julio son días de puertas abiertas.

    Observatorio del Teide - Principia


  12. El observatorio de Siding Spring se comenzó a construir a finales de la década de los 60 y cuenta con dos telescopios, uno de 3,9 metros y otro de 1,2. Está lejos de la contaminación lumínica y a más de 1000 metros sobre el nivel del mar. Con más de 250 noches despejadas al año, cuenta con una gran reputación entre los observadores que quieren estudiar los cielos australes. También es visitable para el gran público.

 

Radiobservatorios

  1. Arecibo, localizado en Puerto Rico, es el radiotelescopio de apertura única (los hay de más tipos) más grande del mundo, con un total de 305 metros de diámetro. Está construido sobre una depresión kárstica, aprovechando la topografía natural. Su construcción comenzó a mediados de 1960. Desde sus inicios se ha usado para estudiar la atmósfera, para hacer radio astronomía observando las ondas de radio que nos llegan de los distintos cuerpos celestes e —incluso— se aprovecha cuando algún asteroide o cometa pasa cerca de nuestro planeta para poder estudiar su forma lanzándole ondas de radar y viendo como son reflejadas por su superficie. También se ha aprovechado su potencia para la búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI, del inglés Search for ExtraTerrestrial Intelligence) y para enviar mensajes como el famoso «mensaje de Arecibo» hacia el cúmulo globular M13, que tardará unos 25 000 años en llegar. Es visitable, pero los primeros meses de 2016 su centro de visitantes estará cerrado por reformas.

  2. ALMA es otro de los radiobservatorios más grandes del mundo, pero en vez de estar formado por una sola antena, está formado por 66 antenas, 54 de 12 metros de diámetro y 12 de 7 metros, trabajando al unísono en el desierto de Atacama (Chile), a una altura de 5000 metros sobre el nivel del mar, un lugar perfecto por su escasa humedad y por su altitud, lo que permite que las ondas que reciben estos telescopios sean absorbidas en menor grado que si estuviesen situados a nivel del mar. Su centro de control es visitable por el público general los sábados y domingos.

  3. VLA (Very Large Array). Si has visto la película Contact, (Robert Zemeckis, 1997) seguro que este observatorio te suena porque es el primero donde se recibe la señal extraterrestre. Al igual que ALMA, no está formado por un único radiotelescopio, sino que son 27 antenas de 25 metros que fueron construidas entre 1973 y 1980 en el estado de Nuevo México (Estados Unidos). Se puede visitar todos los días, pero si lo que quieres es una visita guiada, podrás hacerlo solo el primer sábado de cada mes.

    VLA (Very Large Array) - Principia


  4. IRAM. En España también tenemos uno de los mejores radiobservatorios del mundo. A 2850 metros sobre las cumbres de Sierra Nevada, un radiotelescopio de 30 metros de diámetro que fue construido a principios de la década de los 80. No solo se ha usado para astronomía, sino que su resolución nos ha permitido —antes de la existencia de los GPS muy precisos— estimar el movimiento de las placas tectónicas e incluso localizar una nave espacial con mucha precisión. De mayo a septiembre es visitable, tanto el radiotelescopio como el centro de operaciones, siempre que el tiempo lo permita.

  5. FAST. Este radiotelescopio comenzó a funcionar el pasado 25 de septiembre de 2016, y se ha convertido en segundo radiotelescopio más grande del mundo, con 500 metros de diámetro y aproximadamente tres veces más sensible que el de Arecibo. Al igual que en Arecibo, han aprovechado una depresión natural del terreno para su construcción y se encuentra en el condado de Pintang (China).

    FAST: Radiotelescopio de los 500 metros - Principia
  6. RATAN-600 es un radiotelescopio de 576 metros de diámetro, el más grande del mundo, cuya antena puede moverse en uno de sus ejes, mientras que en el otro eje depende de la propia rotación terrestre. Ha sido usado principalmente para el estudio del Sol, pero también ha formado parte de las distintas búsquedas del SETI.

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